Transnational Crime: Why Andres Manuel Lopez Obrador has not and will not put an end to the War on Drugs


Maria Ascencio is a first year International Relations student at King’s College London, and the Latin America Editor at International Relations Today.

Mexico appears to be on the brink of change as new leftist president, Andres Manuel Lopez Obrador (AMLO) announced the end of the country’s 13 year long War on Drugs on January 30th 2019. The reality of the situation, however, is that AMLO has not and will not put an end to the war on drugs. As a matter of fact, there is not a single administration in Mexico that will ever be capable of putting an end to this issue. The reason stems from the fact that Mexico’s war on drugs is only but a result of a much more dangerous and complex security threat that has become imbedded within the country’s state institutions; transnational crime.

Mexico’s Problem with Drugs under the context of Transnational Crime

To understand Mexico’s current problem with drug-related criminal activity, it is imperative to understand the nature of transnational crime. In 2000, the United Nations in its Convention against Transnational Organized Crime, came to define the concept as “any criminal activity that is conducted in more than one state, planned in one state but perpetuated in another, or committed in one state where there are spill-over effects.”[1] The majority of cases of transnational crime make reference to organized criminal activities, that is, where there are factual indications that an organized and profit-driven criminal structure is involved. These structures oftentimes become entrenched within a country’s institutions, using corruption to extend their influence into the upper reaches of the state and thus shield themselves from law enforcement. While not all organized crime is transnational, there have always been growing incentives for criminal enterprises to operate across national borders due to differences in the supply and demand of illegal goods and services amongst countries. It is because of this that any effective strategy must be comprised of strong and robust national initiatives, accompanied by  increased cooperation efforts amongst all states who are affected.

In Mexico, this definition is followed to the letter. Over time, drug consumption and control policies in the United States have played a large role in the scope and longevity of Mexico’s drug trade. As early as 1920, harsh laws and regulations during the era of Prohibition saw a tremendous spike in demand for alcohol and other narcotics, which lead to the creation of black markets south to the border. These illicit markets provided vast amounts of money to those willing to participate, and continued to incentivize individuals to increase production.[2] Throughout the following decades demand both in Mexico and the US continued to rise, which allowed illicit drug markets to reach epic proportions. Today, there are approximately 6-8 drug trafficking organizations (DTOs) that enjoy dominant influence throughout Mexico, all of which are engaged in a battle for supremacy over the illicit trade market.

mexico map

Why is this a problem? Violence and weak institutions

As outlined, transnational criminal organizations have the ability to become entrenched within a state and its institutions. In Mexico’s DTO’s have earned so much power and influence that it has become easier for politicians and members of the state to collude and negotiate with them, rather than dealing with them, resulting in an culture of impunity and corruption.[3] Equally, observers have noted that the excessive use of violence of some of Mexico’s DTO’s in their battle for supremacy, might be considered exceptional by the typical standards of organized crime.[4] Beheadings, car bombs, extortions, forced disappearances, homicides, rape, mass executions, violent robberies, these are only a few of the many casualties that are seen in Mexico’s headlines every day.

Has there been any past approaches to deal with the issue? Why have they failed?

Previous approaches to deal with Mexico’s DTO’s have failed for a number of reasons. Firstly, because bilateral efforts have been extremely limited. The United States has focused more on strengthening the security of its southern border and re-drafting its immigration policies, rather than on addressing the root issue and reduce the demand of narcotics. Co-operation with Mexico has been limited to the provision of financial assistance and the training of military and police personnel, but nothing has been done to engage in capacity-building processes designed to strengthen Mexico’s rule of law. [5] Secondly, Mexico’s government responses have wrongly focused on targeting individuals, when efforts should have been focusing on targeting the drug market itself. Yet again, not much more can be expected given the imbedded corruption, incompetence and weakness of the state.

The New Administration: Why AMLO’s “new” strategy is doomed to fail

Mexico’s new president has surprised everybody by declaring the end of the long War on Drugs and announcing what he has called a new and revolutionary plan to tackle DTO’s, which includes the following promises:

  • A strategy to tackle corruption amongst institutions
  • Social programs that will keep young people out of the reach of organized crime
  • Taking troops off the street
  • Amnesty for drug kingpins and other delinquents

To all of this, there are a number of missing pieces and limitations that, unfortunately, set AMLO’s strategy to failure. The undiscriminated and savage character of Mexico’s DTO’s has demonstrated that taking troops off the street as a preliminary measure only facilitates the use of violence, as depicted by the increase in kidnappings and homicides in AMLO’s first months in office.[6] In the end, lawmakers from AMLO’s party, MORENA, have opted to keep soldiers on the frontlines, along with the creation of a national guard that combines military and civilian police under a single military command.[7] This certainly does not seem too far off from what President Felipe Calderon (2006-2012) did at the beginning of his term, when he ordered the deployment of troops to carry out the capturing of high-value criminals, a controversial strategy that promoted more instability and violence.

Giving amnesty to drug kingpins and delinquents is, firstly, an unpopular policy amongst the many Mexicans whose lives have been affected by cartel violence. While amnesty does not imply “forgiving and forgetting” but “reconciliation and dialogue”, it is hard to imagine how AMLO might advocate for this giving the deep grievances that exist in society.[8] Additionally, giving amnesty is just another policy that focuses on individuals rather than on the market itself.  The only difference is that, unlike Calderon and Peña Nieto, AMLO’s successors, the new president is looking to reconcile rather than isolate drug kingpins from society. The drug market and the rewards that come from it, however, will continue to exist, and different groups will continue to compete, most likely using violent means, over that market.

Social programs for the youth and a strategy to tackle corruption amongst institutions are vital for a long-term strategy to fight drug trafficking and corruption, but six years is simply not enough time for AMLO to make any significant changes.

Lastly, it must be re-emphasized that this is not a security threat that is confined to Mexico’s borders. Not a single of these proposals can prove to be effective if there is nothing done to the drug trade market. There need to be efforts to regulate and decrease demand for narcotics across the northern border. For any of AMLO’s proposals to work, he would have to push President Trump to come up with a comprehensive drug strategy. However, it seems that he is much more concerned with the building of his long-promised wall and the deportation of illegal migrants.

Unfortunately for AMLO, but ultimately for all Mexicans, it seems that the new strategy will not give fruits, and that Mexico is set for yet another period of violence, instability and uncertainty.

Crimen transnacional: Andrés Manuel López Obrador no ha puesto y no pondrá fin a la guerra contra el narcotráfico

Por: Maria Ascencio, estudiante de primer año de relaciones internacionales en King’s College London, y editora de la región latinoamericana en International Relations Today

Tal parece que México podría estar al borde de un cambio radical después de que el nuevo presidente de izquierda, Andrés Manuel López Obrador (AMLO), anunciase el fin de la guerra contra el narcotráfico el pasado 30 de enero del 2019. Sin embargo, la realidad de la situación es que ni AMLO, ni ninguna futura administración en México podrá poner fin a este problema. La razón se debe a que la guerra en México contra el narcotráfico no es más que el resultado de una amenaza mucho más compleja y peligrosa que ya esta incrustada en las instituciones del país; el crimen transnacional.

La guerra contra el narcotráfico en México en el contexto del crimen transnacional

Para entender el problema de México con el narcotráfico, es imperativo entender la naturaleza del crimen transnacional. En el año 2000, se definió el concepto por la Convención contra la Delincuencia Organizada de las Naciones Unidas como “cualquier actividad delictiva que se lleve a cabo en más de un estado, sea planificada en un estado pero perpetuada en otro, o sea cometida en un estado donde se presenten efectos adversos”. [1] La mayoría de los casos de delincuencia transnacional hacen referencia a actividades delictivas organizadas, es decir, cuando hay indicios fácticos estructurales y con fines de lucro. Estas estructuras a menudo se atrincheran dentro de las instituciones del país, utilizando la corrupción para extender su influencia a los confines del estado y, por lo tanto, protegerse de la ley. Si bien no todo el crimen organizado es transnacional, siempre ha habido incentivos crecientes para que las empresas criminales operen a través de las fronteras nacionales debido a las diferencias en la oferta y demanda de bienes y servicios ilegales entre otros países. Por ende, es preciso que para que una estrategia sea efectiva, debe de haber iniciativas nacionales sólidas y robustas, acompañadas por un mayor esfuerzo y cooperación entre todos los estados afectados.

En México, esta definición se sigue al pie de la letra. A lo largo del tiempo, las políticas de consumo y control de drogas en los Estados Unidos han desempeñado un papel importante en el alcance y la longevidad del comercio de drogas en México. Ya en 1920, las duras leyes y regulaciones durante la era de la Prohibición vieron un enorme aumento en la demanda de alcohol y otros narcóticos, que llevaron a la creación de mercados ilícitos al sur de la frontera. Estos mercados ofrecían grandes cantidades de dinero a los que estaban dispuestos a participar, y continuaron incentivando a los individuos para aumentar la producción.[2] A lo largo de las décadas siguientes, la demanda tanto en México como en Estados Unidos siguió aumentando, lo que permitió que los mercados de drogas ilícitas alcanzaran proporciones épicas. En la actualidad, hay aproximadamente entre 6 y 8 organizaciones de narcotraficantes (DTO, por sus siglas en inglés) que disfrutan de una influencia dominante en todo México, todas las cuales están comprometidas en una batalla por la supremacía en el mercado  

¿Cuál es el problema?

Como ya se ha mencionado, las organizaciones criminales tienen la capacidad de atrincherarse dentro de las instituciones nacionales. Las organizaciones de narcotraficantes en México han ganado tanto poder e influencia que se ha vuelto mucho más fácil para políticos y miembros del estado el conspirar y negociar con estas, lo que ha resultado en una cultura de impunidad y corrupción.[3] Asimismo, se observa que el uso de la violencia implementada por la mayoría de estas organizaciones es exagerada para los estándares típicos del crimen organizado.[4] Decapitaciones, extorsiones, desapariciones forzadas, homicidios, violaciones, ejecuciones en masa, robos violentos, todo esto son solo algunas de las muchas tragedias que se ven en los titulares de México todos los días.

¿Por qué han fallado los enfoques anteriores?

En primer lugar, porque todos los esfuerzos bilaterales han sido extremadamente limitados. Los Estados Unidos se han centrado más en fortalecer la seguridad de su frontera sur y en redactar sus políticas de inmigración, en lugar de abordar la raíz del problema y reducir la demanda de narcóticos. La cooperación con México se ha limitado a la provisión de asistencia financiera y a la capacitación del personal militar y policial, pero no se ha hecho nada por construir las capacidades del gobierno mexicano para ejercer el estado de derecho.[5] En segundo lugar, las respuestas del gobierno de México se han centrado, de manera errónea, en perseguir a aquellos narcotraficantes que son considerados de alto riesgo, cuando todos los esfuerzos deben de centrarse en  mercado de las drogas.

El por qué la “nueva” estrategia de AMLO está condenada al fracaso

El nuevo presidente de México ha sorprendido a todos después de haber declarado el fin de la guerra contra el narcotráfico y al haber anunciado un plan, supuestamente nuevo y revolucionario que incluye las siguientes propuestas:

  • Medidas para acabar con la corrupción en las instituciones del estado
  • Programas sociales que prometen mantener a los jóvenes fuera del alcance de la delincuencia organizada
  • Retirar a tropas y policías de las calles
  • Amnistía para capos y otros delincuentes

Desafortunadamente, todas estas propuestas presentan una serie de debilidades que condenan la estrategia al fracaso. En primer lugar, el retirar a tropas y oficiales de policía de las calles no parece prometedor. El carácter indiscriminado y salvaje de las organizaciones narcotraficantes en México ha demostrado que sacar a las tropas y policías de la calle como una medida preliminar solo facilita el uso de la violencia, como lo demuestra el aumento en los secuestros y homicidios en los primeros meses en el cargo de AMLO. [6] Al final, los legisladores del partido MORENA, optaron por mantener a los soldados en el frente, junto con la creación de una guardia nacional que combina la policía civil y militar bajo un solo mando militar. [7] Sin embargo, esto no parece estar muy lejos de lo que hizo el presidente Felipe Calderón (2006-2012) al comienzo de su mandato, cuando ordenó el despliegue de tropas para llevar a cabo la captura de criminales de alto valor, una estrategia controvertida que promovió más inestabilidad y violencia en el país.

Dar amnistía a los narcotraficantes y delincuentes es, en primer lugar, una política impopular entre los muchos mexicanos cuyas vidas se han visto afectadas por el narcotráfico y la violencia. Si bien la amnistía no implica “perdonar y olvidar”, sino “reconciliación y diálogo”, es difícil imaginar cómo AMLO podrá abogar por estos principios, dados los profundos agravios que existen en la sociedad. [8] Además, otorgar amnistía es solo otra política que se enfoca en los individuos más que en el propio mercado. La única diferencia es que, en lugar de encarcelar a los responsables, el nuevo presidente trata de reintegrarlos en la sociedad. Sin embargo, el mercado de las drogas y las recompensas que provienen de él continuarán existiendo, y las organizaciones narcotraficantes continuarán compitiendo, probablemente utilizando medios violentos, por ese mercado.

Los programas sociales para jóvenes y cualquier plan para combatir la corrupción que existe en las instituciones mexicanas, son elementos vitales para cualquier estrategia que quiera combatir el narcotráfico a largo plazo, pero AMLO simplemente no tiene tiempo suficiente para realizar cambios significativos.

Por último, se debe volver a enfatizar que esto no es una amenaza que se limita a las fronteras de México. Ninguna de estas propuestas puede resultar efectiva si no se hace nada contra el mercado del tráfico de drogas. Es necesario que haya esfuerzos para regular y disminuir la demanda de narcóticos al norte de la frontera. Si AMLO quisiera que cualquiera de sus propuestas rindiera algún fruto, tendría que presionar al presidente Trump para que proponga una estrategia anti-drogas en su país. Sin embargo, parece que está mucho más preocupado con la construcción de su tan aclamado muro, y con la deportación de inmigrantes ilegales.

Desafortunadamente para AMLO, pero aún más para todos los mexicanos, se prevé que los siguientes seis años no serán tan diferentes como los pasados, y que la inseguridad, corrupción e inestabilidad continuarán reinando en el país.

Reference List

[1]  Trinkunas, Harold. “Transnational Crime.” In Contemporary Security Studies, by Alan Collins, 394-409. 5th ed. N.p.: Oxford University Press, 2019.

[2] Teague, Aileen. 2016 “The Drug Trade in Mexico.” Oxford Research Encyclopedia of Latin American History. Las modified March 11, 2019.

[3] Beittel, June S. Mexico: Organized Crime and Drug Trafficking Organizations. July 3, 2018.

[4] Ibid.

[5] Lee, Brianna, Danielle Renwick, and Rocio Cara Labrador. “Mexico’s Drug War.” Council on Foreign Relations. Last modified January 24, 2019.

[6]Ramírez, Iván. “En primeros meses de AMLO, suben secuestros y homicidios; baja feminicidio” [AMLO’s first months in office see an increase in kidnappings and homicides; feminicide rates drop]. Milenio. Last modified March 7, 2019. https

[7] Agren, David. “Mexican President-Elect’s New Plan to Fight Crime Looks like the Old Plan.” The Guardian. Last modified November 21, 2018.

[8] Agren, David. “Fury as Mexico Presidential Candidate Pitches Amnesty for Drug Cartel Kingpins.” The Guardian. Last modified December 4, 2017.


Muedano, Marcos. “Dominan 80 células del narco en México; operan seis cárteles” [80 drug trafficking cells dominating drug trade in Mexico; six cartels operating]. Excelsior. Last modified November 26, 2018.

Agren, David. “President AMLO Takes Power with Vow to Transform Mexico – but Can He Deliver?” Last modified December 1, 2018. mexico-andres-manuel-lopez-obrador-president.

Brandoli, Javier. “La Guerra del Narco contamina México” [The War on Drugs Contaminates Mexico]. El Mundo. Last modified December 31, 2017.

Deslandes, Ann. “Mexico’s War on Drugs Failed.” Foreign Policy. Last modified November 30, 2018.

Photo Credits:

Image 1: Se acabó la guerra contra el narco: AMLO” [The War on Drugs is Over: AMLO]. Last modified January 30, 2019.

Image 2: Beittel, June S. Mexico: Organized Crime and Drug Trafficking Organizations. July 3, 2018.

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